O Observatório da NASA em um avião, Sofia, não voará mais

A NASA anunciou que encerrará as operações de seu observatório em um avião, Sofia ou o Observatório Estrotosférico para Astronomia Infraversa. A missão, que é uma colaboração com a Agência Espacial Alemã DLR, chegará ao fim no final de sua atual extensão de missão em 30 de setembro de 2022.

Why NASA's SOFIA Telescope On A Plane is Sofia é um avião modificado do Boeing 747 que voa em altitudes de mais de 7 milhas, que está acima da maior parte do vapor de água na atmosfera. Isso permite observar sem as leituras de distorção de vapor de água e foi equipado com instrumentos para olhar no meio do infravermelho distante. Ele fotografou belas nebulosas e pesquisou como os ventos estelares desempenham um papel na formação de estrelas, mas sua descoberta mais famosa foi que há água líquida na superfície da lua.

No entanto, apesar dessas realizações, o desempenho geral de Sofia foi decepcionante. A Pesquisa Decadal sobre Astronomia e Astrofísica 2020, a maior visão geral das metas de astronomia para a próxima década, disse que havia "preocupações com Sofia, dado seu alto custo e produtividade científica modesta".

A NASA gastava US $ 86 milhões por ano na Sofia, que está em uma faixa semelhante aos orçamentos para as contribuições da NASA para os principais telescópios como Hubble e Chandra. Comparados à enorme quantidade de dados científicos e trabalhos de pesquisa produzidos por esses dois telescópios, as contribuições feitas por Sofia não estavam perto.

Parece que alguns dos problemas com a produção de Sofia estão relacionados à sua posição única como um observatório em um plano. Um grande problema apontado pelo relatório é que os principais observatórios exigem que grandes equipes de pessoas executem, tanto para manter o hardware quanto para coletar os dados. É mais complicado coordenar colocar essa equipe grande em um avião do que seria que eles vinham e vindo de uma instalação baseada no solo.

Outro problema é que o próprio avião requer manutenção regular; portanto, o observatório deve ser frequentemente fundamentado para permitir isso. Isso significa que houve muito tempo em que Sofia não estava coletando dados científicos. "Apenas alguns por cento do total de horas civis anuais são transformados em ciências revisadas por pares, uma ordem de magnitude menor que outros observatórios astronômicos", diz a pesquisa.

Sofia não voará após o final de setembro deste ano, mas todos os dados coletados continuarão disponíveis ao público para os pesquisadores acessarem.

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